Cientistas se surpreendem quando olham dados antigos de Marte

Os cientistas que deram uma nova olhada nos dados mais antigos do órbitor de Marte da NASA descobriram evidências de hidratação significativa perto do equador marciano – uma assinatura misteriosa em uma região do Planeta Vermelho, onde os cientistas planetários imaginam que o gelo não deveria existir.

Jack Wilson, pesquisador pós-doutorado no Laboratório de Física Aplicada da Universidade Johns Hopkins em Laurel, Maryland, liderou uma equipe que reprocessou dados coletados de 2002 a 2009 pelo instrumento de espectrômetro de nêutrons na nave espacial Mars Odyssey da NASA. Ao trazer os dados de composição de resolução mais baixa para um foco mais nítido, os cientistas descobriram inesperadamente grandes quantidades de hidrogênio – que em altas latitudes é um sinal de gelo de água enterrado – em torno de seções do equador marciano.

Um abastecimento acessível de gelo da água perto do equador seria de interesse em planejar a exploração de astronauta de Marte. A quantidade de massa entregue necessária para a exploração humana poderia ser grandemente reduzida usando recursos naturais marcianos para um abastecimento de água e como matéria-prima para a produção de hidrogênio combustível.

Ao aplicar técnicas de reconstrução de imagens frequentemente utilizadas para reduzir a desfocagem e remover o “ruído” dos dados de imagens médicas ou espaciais, a equipe de Wilson melhorou a resolução espacial dos dados de cerca de 320 milhas a 180 milhas (520 quilômetros a 290 quilômetros). “Era como se tivéssemos cortado a altitude orbital da nave espacial pela metade”, disse Wilson, e nos deu uma visão muito melhor do que está acontecendo na superfície “.

A equipe de Wilson concentrou-se nas áreas equatoriais, particularmente com um trecho de 600 milhas (1.000 quilômetros) de material solto e facilmente erodível entre as terras baixas do norte e os planaltos do sul ao longo da Formação Medusae Fossae . As varreduras de radares da área sugeriram a presença de depósitos vulcânicos de baixa densidade ou gelo de água abaixo da superfície “, mas se o hidrogênio detectado fosse enterrado de gelo dentro do medidor superior da superfície, haveria mais do que caberia no poro espaço no solo “, disse Wilson. Os dados do radar vieram tanto do Radar Solto no Orbitador de Reconhecimento de Marte da NASA quanto do Radar Avançado de Marte para Sondagem Subterrânea e Ionósférica na órbita de Marte Express da Agência Espacial Européia e seria consistente com nenhum fluxo de água subterrânea perto do equador.

Como o gelo da água pode ser preservado, há um mistério. Uma teoria de liderança sugere que uma mistura de gelo e poeira das áreas polares pode ser transmitida através da atmosfera quando a inclinação axial de Mars foi maior do que é hoje. Mas essas condições ocorreram há centenas de milhares a milhões de anos atrás. Não se espera que o gelo da água seja estável a qualquer profundidade nessa área hoje, disse Wilson, e qualquer gelo depositado lá deve ter desaparecido há muito tempo. Uma proteção adicional pode vir de uma cobertura de poeira e um “duricrust” endurecido que prende a umidade abaixo da superfície, mas é improvável que isso evite a perda de gelo nas escalas temporais dos ciclos de inclinação axial.

“Talvez a assinatura possa ser explicada em termos de extensos depósitos de sais hidratados, mas como esses sais hidratados vieram na formação também é difícil de explicar”, acrescentou Wilson. “Então, por enquanto, a assinatura continua sendo um mistério digno de um estudo mais aprofundado, e Marte continua a nos surpreender”.

Fonte: NASA