Depois de Cassini: é hora de uma nova missão explorar a possibilidade de vida nas luas de Saturno

A missão da Cassini da NASA fez seu ” mergulho da morte ” nas nuvens turbulentas de Saturno após 20 anos de exploração do planeta e das suas luas. A missão foi surpreendentemente bem sucedida, fazendo manchetes com descobertas inovadoras ao longo de sua jornada. Mas hoje as manchetes são mais como avisos de obituário, olhando para trás para as realizações espetaculares da missão .

Cassini descobriu novas luas em  torno de Saturno, encontrou evidências de um oceano abaixo da superfície  da lua Enceladus e até conseguiu pousar uma sonda no satélite Titan (a sonda Huygens). Também observou características incomuns nos anéis  do planeta e gravou uma enorme tempestade de furacões girando em torno de seu pólo norte. Certamente, agora devemos saber tudo sobre Saturno e suas luas?

Felizmente, os cientistas nunca estão satisfeitos e a resposta a uma pergunta geralmente leva a pelo menos três novas questões. As descobertas da Cassini e Huygens resultaram em uma série de questões que exigem mais investigação. Dois dos principais objetivos para a exploração futura são Titan e Enceladus.

 

Sinais de vida

Antes de Huygens pousar na superfície de Titã  em janeiro de 2005, tudo o que sabíamos sobre a lua era que era fria (cerca de 173.15 °C) e tinha uma atmosfera espessa (principalmente de nitrogênio, mas com vestígios de metano), o que nos impedia de ver a superfície. Huygens revelou redes de vales e rios que atravessam colinas para a costa de um mar interior. Observações subsequentes por instrumentos a bordo da Cassini nos deram uma compreensão amplamente expandida da paisagem de Titan – com  montanhas, planícies, oceanos para lagoas.

Agora devemos tentar entender o que são, como eles se formaram e como eles mudam com as estações. Precisamos aprender sobre marés e icebergs oceânicos, para definir um ciclo climático e para determinar a composição das massas terrestres – eles são derivados do basalto, o tipo de rocha mais comum no sistema solar, ou eles são gelo e lama congelados? Titan tem um núcleo rochoso sobreposto diretamente por um manto gelado, ou tem um oceano abaixo da superfície? Em caso afirmativo, é composto de água?

Tudo isso importa porque o que aprendemos sobre Titan de Cassini e Huygens confirmou que ele possui uma química ativa , baseada em metano e amônia. Sabemos que essas substâncias, quando irradiadas pelo sol, resultam em misturas interessantes de produtos químicos que são precursores de aminoácidos e outras moléculas biologicamente importantes. A temperatura de congelamento da superfície de Titan impede que algo esteja vivo – mas o quão longe abaixo da superfície você tem que ir antes que o meio ambiente se torne suficientemente bacana para que um criófilo esteja confortável? Sem uma missão dedicada a Titan, não vamos descobrir.




Dado o prazo para o planejamento da missão, ao lado do tempo que leva para chegar ao sistema Saturno, será realista pensar em pelo menos mais 20 anos antes que o sucessor da Cassini chegue. Até então, teremos que confiar na próxima geração de telescópios terrestres para nos ajudar a explorar Saturn e seus satélites fascinantes.

 

Fonte: Universal-Sci