Berçário de estrelas

Escondido de nossa visão, a região formadora de estrelas de Westerhout 43 é revelada em plena glória nesta imagem de infravermelho distante do observatório espacial Herschel da ESA. Esta nuvem gigante, onde uma multidão de estrelas maciças ganham vida no gás e pó, está a quase 20 000 anos-luz do Sol, na constelação de Aquila, a Águia.

Massa de mais de sete milhões de Suns, esta região abriga mais de 20 viveiros estelares, que estão sendo aquecidos pela poderosa luz de estrelas recém nascidas dentro. Esses cubos de formação estelar se destacam em tons azuis contra o ambiente amarelo e vermelho mais frio.

Aninhado na bolha azul brilhante de gás no centro da imagem é um conjunto de estrelas Wolf-Rayet e OB extremamente quentes e maciças, que em conjunto são mais de um milhão de vezes mais brilhantes do que o nosso Sol. Essa bolha, que hospeda as sementes que crescerão em vários novos clusters estelares, é um dos locais de nascimento mais prolíficos das estrelas em nossa galáxia.

Uma fábrica estelar menos extrema, mas ainda muito ativa, é o grande complexo de bolhas azuis visíveis na imagem para a direita. Examinando as imagens de Herschel, os astrônomos encontraram evidências do que parece ser uma rede de filamentos que ligam esses dois núcleos intensos de formação de estrelas.

Localizado em uma região muito dinâmica da Via Láctea, na transição entre a barra central do Galaxy e um de seus braços espirais, Westerhout 43 é um excelente laboratório para estudar como as estrelas – especialmente as maciças – tomam forma na colisão de dois grandes fluxos de matéria interestelar.

Investigar as regiões formadoras de estrelas em todo o nosso Galaxy em detalhes sem precedentes foi um dos principais objetivos da Herschel, que foi lançado em 2009 e operado por quase quatro anos, observando o céu em comprimentos de onda do infravermelho distante e submilimétrico. Sensível ao calor da pequena fração de poeira fria misturada com as nuvens de gás onde as estrelas se formam, a imagem dessas regiões aponta os astrônomos para áreas densas de gás onde novas estrelas estão nascendo, permitindo-lhes estudar a ação em detalhes, assim como nesta imagem.

Esta imagem de três cores combina as observações de Herschel em 70 microns (azul), 160 microns (verde) e 250 microns (vermelho) e abrange cerca de 3º no lado longo; Norte é para cima e leste para a esquerda. A imagem foi obtida como parte do projeto de chave Hi-GAL da Herschel, que criou todo o plano da Via Láctea em cinco bandas infravermelhas diferentes. Um panorama de vídeocompilando todas as observações da Hi-GAL foi publicado em abril de 2016.

Créditos: Projeto ESA / Herschel / PACS, SPIRE / Hi-GAL. Reconhecimento: UNIMAP / L. Piazzo, La Sapienza – Università di Roma; E. Schisano / G. Li Causi, IAPS / INAF, Itália